Rencontre directe

A la recherche d’une rencontre personnelle directe

C’est une coïncidence qu’une nouvelle biographie majeure de l’artiste, “Diane Arbus : Portrait d’un photographe” d’Arthur Lubow (Ecco), vienne de paraître, et qu’une grande exposition comprenant de nombreuses photos jamais vues ni publiées auparavant, s’ouvre cette semaine au Met Breuer, “diane arbus : in the beginning”. Les photos remontent aux premières années de sa carrière, de 1956 à 1962, lorsqu’elle a abandonné la photographie de mode pour se consacrer à l’image des gens ordinaires et de ceux qui se distinguent nettement.

L’exposition, avec 100 photographies toutes imprimées par Arbus et tirées de ses archives, est accrochée sur des colonnes à deux faces, chaque photo ayant son propre espace. Les colonnes sont alignées, mais il n’y a pas d’ordre particulier, ni thématique, ni chronologique, et les spectateurs peuvent se glisser entre les colonnes et suivre leur propre chemin dans l’exposition. Un matin récent, alors que la galerie était bondée de reporters errants, le mouvement a eu l’effet d’une chorégraphie de la vie de la rue.
“C’est une conception aussi idiosyncrasique que celle de Diane Arbus”, déclare Jeff L. Rosenheim, conservateur en charge du département des photographies au Met.

Arbus photographie un homme qui avale des lames de rasoir en tenant un nouveau-né, des matrones bien habillées avec des gants blancs qui ferment les sacs à main assortis à leurs tenues, un chauffeur de taxi au volant qui rencontre l’œil du photographe, une vieille femme dans l’océan à Coney Island qui lève les mains, et, également à Coney Island, un homme en maillot de bain, chapeau, chaussettes sombres et chaussures à lacets, debout dans le sable, ses affaires à ses pieds et les jambes tendues de quelqu’un d’autre derrière lui. La plupart de ses sujets la regardent directement, intensément, et donc le spectateur de ces images remarquables.

La couverture de la nouvelle biographie d’Arthur Lubow sur Diane Arbus.

Ce ne sont pas seulement des photos de rue, car Arbus se fait inviter – ou peut-être pousse-t-elle son chemin – dans des chambres d’hôtel, des loges et la cuisine d’un nain russe, créant ainsi une intimité. Peu de ses sujets sourient, à part un couple dans un camp de nudistes dans le New Jersey, photographié comme n’importe quelle photo de famille. Dans un essai figurant dans le beau catalogue de l’exposition, Rosenheim compare sa méthode de travail à celle d’un anthropologue urbain.

“Elle était à la fois de son temps et en avance sur son temps”, déclare Lubow dans une interview, en précisant qu’elle a photographié des personnes aux identités de genre fluides et des personnes handicapées. Elle capture l’humanité du moment.

Son livre est écrit dans un style engageant, avec beaucoup de détails sur les débuts de l’artiste – elle est née dans la richesse ; sa famille possédait le Russeks Fifth Avenue, un grand magasin de luxe pour femmes – et ses relations avec ses amis, ses amants, ses filles, son frère le poète Howard Nemerov et son mentor et amie de toujours Lisette Model. Tout en décrivant nombre de ses photos, Lubow raconte les histoires de l’époque où Arbus en est venu à photographier un couple de la banlieue de Westchester et leur fils sur leur pelouse arrière, ainsi qu’Eddie Carmel, connu sous le nom de “The Jewish Giant”, avec ses parents, dans leur modeste maison, les lampes recouvertes de plastique et une photo de Jérusalem sur le mur.

Ces deux photos font partie de l’exposition, et elles seront familières aux spectateurs – elles ont été prises plus tard que les autres et sont accrochées dans une pièce séparée, faisant partie d’un portfolio de dix photographies qu’elle a rassemblées.

“Elle se tenait à l’extérieur de toute scène, regardant, en même temps qu’elle participait”, écrit Lubow, dont le livre de plus de 700 pages est né d’un article paru dans le New York Times Magazine. Selon lui, écrire une biographie est comme prendre une photo : “Ce qui est exclu est aussi important que ce qui est inclus”.

Il décrit Arbus comme une personne infiniment curieuse, capable de défier sa propre timidité initiale, et comme “le plus intelligent des photographes”. Elle était connue parmi ses amis comme une amasseuse de secrets, partageant rarement les siens même si elle poussait les autres à parler. En 1971, à l’âge de 48 ans, elle s’est suicidée.

Lubow dit qu’Arbus était très consciente d’être juive ; en fait, en grandissant à Manhattan, elle pensait que tout le monde était juif.

“Pour moi, il y a de la comédie noire dans ses photos” dit-il, suggérant que le mélange de douleur et d’humour dans son travail est une réponse particulièrement juive au malheur.

Arbus semblait également voir la sainteté des choses quotidiennes. Elle a déclaré : “Pour moi, le sujet d’une photo est toujours plus important que la photo. Et plus compliqué”.

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